An introduction to Ted Nasmith’s illustrated Silmarillion

[version française ci-dessous]

The end of October was devoted to a close reading of the Silmarillion illustrated by Ted Nasmith. I only had a dim memory of the book, having read it years ago in its French translation, in a couple of days, absorbing every new name as quickly as I forgot them. I remember feeling enthralled and enthusiast, discovering for the first time the Ainulindalë, the tale of Túrin Turambar of the downfall of Númenor between the pages of the yellowed Christian Bourgois edition adorned on the cover with the emblem of Lúthien Tinúviel.

This time round, the better to understand Nasmith’s artworks, I read through the whole story in English. It was, not for the first time since endeavouring to write a PhD on Tolkien, and certainly not for the last time, a case of work and leisure being entangled closely until I could not tell one from the other. To my delight, I enjoyed the words immensely (I admit having feared disappointment after such an enchanting first experience).

I scribbled notes as I went, stopping at every picture to delve into the representation while I was immersed in the tale, juggling between my illustrated copy, a paperback version when I was out and about, and the French version since I am writing my thesis in my mother tongue.

Since my work will not see the light of day for a few more years, I thought I might as well use this space to share some of my thoughts on the illustrations as I am studying them, hoping to open discussion on the artistic interpretations of the texts. Please bear in mind that this is a work in progress – there are still some specific texts or editions that I need to consult.

The first thing to consider with Nasmith’s illustrations of The Silmarillion, is what we are talking about. The artist was commissioned to provide pictures for the 1998 edition. He had been gathering together a large corpus of possible illustrations in the form of vignettes in colour that he submitted to HarperCollins. The publishers, consulting with both Christopher Tolkien and the artist, picked some twenty of them and Nasmith then set out to make them into full-page illustrations.

The edition was a success and in 2004, when HarperCollins published a revised edition of The Silmarillion, they offered Nasmith the opportunity to go back to the text and add new pictures, which he did. This is one of the instances where I cannot be more precise, because the actual number of illustrations changes depending on where you are reading about it. The Tolkien Library interview mentions 25 new illustrations whereas the HarperCollins website says 28. I didn’t have the 1998 edition nor had I looked at the artist’s website in detail, so I could not confirm one or the other.

Nasmith being the kind of meticulous artist who signs and dates each of his painting, I thought I only had to look at the corners of the illustrations and read there which one had been painted in 1997-1998 and which one was from the 2003-2004 batch. Yet it was not so simple because some had been cropped, making the inscription unreadable or invisible entirely. I then set up a simplified database using Excel in which I put every illustration from the 2004 edition I have along with its date, when it is readable, its orientation and format.

Screenshot from my database.

From there I noticed that most of the pictures in landscape format were from 2003-2004, so maybe the landscapes ones I could not date were too.

Note: putting illustrations in landscape format in a book (portrait format) is quite unusual, and so far I have encountered only one other such case in a Tolkien book: the illustration of Smaug in Michael Hague’s Hobbit, spread over two pages. It forces the reader to rotate the volume (in Nasmith’s case, not in Hague’s) and so to stop reading completely instead of making back-and-forth movements between the text and the image as is usually possible. This sets Nasmith apart in the history of illustrating Tolkien, and adds to the discussion of the relations between text and image as far as Tolkien is concerned. Other examples in the history of the illustrated book include Delacroix’s pictures for Goethe’s Faust in which Delacroix asserted his independence from the text by placing landscape-format picture within the book. He sometimes even challenged the size of the folio by creating illustrations that protruded from the printed page.

In total, 4 of the 45 illustrations had not yet been dated, but the matter was solved as soon as I took a look at the artist’s website where every painting is dated.


Source material

Tolkien, J. R. R., and Nasmith, Ted. The Silmarillion. Edited by Christopher Tolkien. London: HarperCollinsPublishers, 2004.

Tolkien, J. R. R. The Silmarillion. Edited by Christopher Tolkien. London: HarperCollinsPublishers, 1999.

Tolkien, J. R. R, and Tolkien, Christopher. Le Silmarillion. Translated by Pierre Alien. Paris: Christian Bourgois, 1978.

Interviews with Ted Nasmith

Duriez, Colin. « “Discovering” rather than “inventing”: An interview with Ted Nasmith ». Festival in the Shire 2, 2009-2010 [online]. URL:

Elrond. « Ted Nasmith ». Radio Rivendell (blog), 25 avril 2012 [online]. URL:

Hoyt, Randy. « Illustrating Tolkien: Ted Nasmith Interview ». Journey to the Sea (blog), 1 janvier 2009 [online]. URL:

Nasmith, Ted. « Similar but not similar : appropriate anachronism in my paintings of Middle-Earth ». In Tolkien’s Modern Middle Ages, edited by Jane Chance et Alfred K. Siewers, Basingstoke: Palgrave Macmillan, 2005, pp. 189‑204.

Nasmith, Ted. « The Artwork and Imagination of Ted Nasmith: An introduction to the Illustrations in the 2010 Tolkien Calendar and Diary, by Ted Nasmith. » Tolkien: The Official Online Bookshop [online], 2009. URL:

Une introduction aux illustrations du Silmarillion par Ted Nasmith

La fin du mois d’octobre a été consacrée à une lecture attentive du Silmarillion illustré par Ted Nasmith. Je n’avais qu’un souvenir vague du livre, l’ayant lu plusieurs années auparavant dans sa traduction française, en deux ou trois jours, absorbant chaque nouveau nom aussi rapidement que je l’oubliais. Je me souviens avoir été émerveillée et enthousiasmée en découvrant pour la première fois l’Ainulindalë, le conte de Túrin Turambar et la chute de Númenor entre les pages jaunies de l’édition Christian Bourgois ornée sur sa couverture de l’emblème de Lúthien Tinúviel.

Cette fois, pour mieux comprendre les œuvres de Nasmith, j’ai relu l’histoire entièrement en anglais. Cela fut l’occasion, pas pour la première fois depuis le début de ma thèse sur Tolkien, et certainement pas pour la dernière fois, de mêler le travail et le plaisir au point de ne pouvoir distinguer l’un de l’autre. A ma grande joie, je me suis délectée des mots (j’admets avoir craint la déception après une première expérience aussi enchanteresse).

J’ai griffonné des notes tout au long de ma lecture, m’arrêtant à chaque image pour étudier la représentation tant que j’étais immergée dans le texte, jonglant entre l’édition illustrée, l’édition de poche quand j’étais en déplacement, et la version française étant donné que j’écris ma thèse dans ma langue maternelle.

Etant donné que mon travail ne verra pas la lumière du jour avant quelques années, j’ai pensé utiliser cet espace pour partager quelques réflexions sur les illustrations à mesure que je les étudie, espérant ainsi ouvrir une discussion sur les interprétations artistiques des textes. Veuillez garder à l’esprit que c’est un travail en construction – il y a encore certains textes ou certaines éditions spécifiques que je dois consulter.

La première chose à prendre en compte lorsque l’on parle des illustrations de Nasmith pour Le Silmarillion, c’est de quoi nous parlons. Des illustrations ont été commandées à l’artiste pour l’édition de 1998. Il avait déjà rassemblé un large corpus d’illustrations possibles sous la forme de vignettes en couleur, qu’il a proposé à HarperCollins. Les éditeurs, en dialoguant avec Christopher Tolkien et Ted Nasmith, en ont sélectionné une vingtaine que l’artiste a alors entrepris de peindre en grand format.

Cette édition a connu un vrai succès et en 2004, quand HarperCollins a publié une édition révisée du Silmarillion, ils ont proposé à Nasmith de reprendre son travail et d’ajouter de nouvelles illustrations, ce qu’il a fait. Voici un cas où il est difficile d’être plus précise, car le nombre précis d’illustrations change selon la source de l’information. L’entretien sur le site Tolkien Library fait mention de 25 nouvelles illustrations, tandis que le site d’HarperCollins en annonce 28. Je n’avais pas l’édition de 1998 et n’avais pas consulté le site de l’artiste, ce qui m’empêchait de confirmer l’une ou l’autre version.

Ted Nasmith étant un artiste méticuleux qui signe et date chaque tableau, j’ai pensé n’avoir qu’à regarder dans le coin de chaque illustration et y lire laquelle avait été peinte en 1997-1998 et laquelle appartenait à la fournée de 2003-2004. Cependant ce n’était pas aussi simple, car plusieurs d’entre elles avaient été recoupées, rendant l’inscription illisible voire invisible. J’ai alors élaboré une base de données simplifiée sous Excel, dans laquelle j’ai entré chaque illustration de l’édition de 2004 que je possède, avec sa date, quand elle est lisible, son orientation et son format.

Capture d’écran de ma base de données.

A partir de là, j’ai remarqué que la plupart des images en format paysage dataient de 2003-2004, donc peut-être que celles que je ne pouvaient dater étaient également de cette période.

Note : placer des illustrations en format paysage dans un livre, de format portrait, est tout à fait inhabituel, et jusqu’ici je n’ai rencontré qu’un seul autre cas dans un livre de Tolkien : l’illustration de Smaug dans Le Hobbit illustré par Michael Hague, qui s’étend sur deux pages. Cela force le lecteur à faire pivoter le volume (dans le cas de Nasmith, pas dans celui de Hague) et à arrêter de lire, au lieu de faire un mouvement de va-et-vient entre le texte et l’image, comme il est possible de faire habituellement. Cela place Nasmith à part dans l’histoire des illustrations pour Tolkien, et contribue à la discussion des relations entre texte et image concernant cet auteur. Un autre exemple dans l’histoire du livre illustré est celui de Delacroix, qui dans le Faust de Goethe affirme son indépendance face au texte en plaçant des illustrations format paysage dans le livre. Il est allé jusqu’à défier la taille du folio en créant des images qui dépassaient de la page imprimée.

Au total, 4 des 45 illustrations n’avaient pas encore été datées, mais la question a été résolue dès que j’ai consulté le site de l’artiste où chaque tableau est daté.


Sources primaires

Tolkien, J. R. R., Tolkien, Christopher et Nasmith, Ted. The Silmarillion. Londres : HarperCollinsPublishers, 2004.

Tolkien, J. R. R. et Tolkien, Christopher. The Silmarillion. Londres : HarperCollinsPublishers, 1999.

Tolkien, J. R. R. et Tolkien, Christopher. Le Silmarillion. Traduit par Pierre Alien. Paris : Christian Bourgois, 1978.

Entretiens avec Ted Nasmith

Duriez, Colin. « “Discovering” rather than “inventing”: An interview with Ted Nasmith ». Festival in the Shire 2, 2009-2010 [en ligne]. URL:

Elrond. « Ted Nasmith ». Radio Rivendell (blog), 25 avril 2012 [en ligne]. URL:

Hoyt, Randy. « Illustrating Tolkien: Ted Nasmith Interview ». Journey to the Sea (blog), 1 janvier 2009 [en ligne]. URL:

Nasmith, Ted. « Similar but not similar : appropriate anachronism in my paintings of Middle-Earth ». In Chance, Jane et Siewers, Alfred K. (dir.) Tolkien’s Modern Middle Ages, Basingstoke : Palgrave Macmillan, 2005, pp. 189‑204.

Nasmith, Ted. « The Artwork and Imagination of Ted Nasmith: An introduction to the Illustrations in the 2010 Tolkien Calendar and Diary, by Ted Nasmith. » Tolkien: The Official Online Bookshop [en ligne], 2009. URL:

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